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Smart Contracts: Para qué se utilizan y cómo nacen

Smart Contracts: Para qué se utilizan y cómo nacen


Tienes sed. Te diriges a una máquina expendedora. Seleccionas las teclas «B-1», introduces un euro y automáticamente sale una botella de agua. Si has leído esto, ya sabes cómo funciona (en términos generales) un smart contract.

Esta es la forma más sencilla, rápida y visual para explicar qué es un smart contract.

smart contracts

¿Qué es un Smart Contract?

Un smart contract o contrato inteligente es un programa informático que ejecuta automáticamente acuerdos establecidos entre dos o más partes haciendo que ciertas acciones sucedan como consecuencia de que se cumplan una serie de condiciones específicas: es decir, cuando se da una condición «x» ya programada con anterioridad, el smart contract ejecuta automáticamente la cláusula correspondiente.

La configuración de los smart contracts se podría simplificar en una estructura que funcionaría así: «if this, then that». En resumen, son contratos que se hacen cumplir a sí mismos de manera automática y autónoma. La ejecución automatizada es, en consecuencia, el valor añadido de los smart contracts.

«Smart contract» es un término que puede generar cierta confusión: no se trata de un contrato inteligente per se, sino automático en su ejecución – el contrato no es inteligente, porque una de las partes programa el smart contract, estableciendo las condiciones y términos del mismo de antemano. Tampoco con inteligentes porque no pueden entender el lenguaje natural (como los términos contractuales) o verificar si se materializó un evento necesario para la ejecución: para ello, son necesarios los oráculos. Un oráculo puede ser una o varias personas, grupos o programas que alimentan la información relevante del software, por ejemplo, en caso de que se haya producido un desastre natural (para liberar una prima de seguro) o si se ha entregado un determinado producto (para liberar el pago).

Breve historia

El término smart contract se acuñó por primera vez en 1996 por el jurista e informático norteamericano Nick Szabo, en un artículo que publicó en la revista “Extropy” (Building Blocks for Digital Free Markets).

Pese a la brillante idea de Szabo, en el año 1996 no estábamos todavía preparados tecnológicamente para dar soporte a los smart contracts, ya que la falta de infraestructura tecnológica de aquellos años hacía inviable su uso.

En el año 2009 nació Bitcoin, y con él, el uso de la tecnología blockchain. Sin embargo, Bitcoin no estaba pensado para nada más que ser una herramienta financiera, un sistema de pagos: una criptomoneda.

Por el contrario, la tecnología con la que funcionaba Bitcoin, el blockchain, sí que hacía posible el uso de estos contratos inteligentes y fue a principios de 2014, con la creación de Ethereum, cuando, por fin, pasaron a ser una realidad. Para Vitalik Buterin, cocreador de la blockchain Ethereum, los smart contracts son «cajas criptográficas que contienen un valor que solo se desbloquea cuando se cumplen ciertas condiciones»[1].